Capitulo 1

"Cristo, Zeddicker", salió la voz áspera desde la puerta. "¿Alguna vez limpiaste aquí?"

"Ah, cierra la boca, vieja savia", dije arrastrando las palabras, quitándome la Fedora de los ojos para mirar a Louden a la cara. "¿Buen viaje desde el norte?" Deslicé un cigarrillo de la cajetilla lo encendí y luego pasé la cajetilla y los fósforos a Louden.

"El estado de Quarry en este momento", sonrió el hombre achaparrado mientras se sentaba en la silla frente a la mía. Louden es un cazador de recompensas a tiempo parcial, uno de los mejores. Cuando no está en la búsqueda, él trabaja como mi chofer y guardaespaldas. Me gusta bromear que soy el cerebro, él es el músculo. A la gente no le gusta creer eso, naturalmente. Pero no dejes que la altura de Louden te engañe. Tiene un metro ochenta y cinco de pura furia irlandesa, y ha derribado hombres dos veces más grandes que él sin sudar. Conduce bien, también.

"Parece que tuviste algo de acción", le dije, sentándome y quitando los pies de mi escritorio.

"Un poco", admitió Louden, iluminando a su propio Lucky. "¿Encontraste a la chica?"

"Ah…" Hice una pausa. Louden estuvo un poco personalmente involucrado con este caso, siendo él mismo un padre y todo. Quería oír que la había encontrado, y que estaba a salvo con su familia. Pero no iba a mentirle. "Hubo…un desastre". Me froté los ojos mientras trataba de no pensar demasiado sobre lo que había visto la noche anterior. Eso simplemente no era algo de lo que estaba dispuesto a hablar.

Un tipo como yo, mayor de 40 años, todavía soltero, involucrado con la ley de un lado o del otro toda su vida, lidiando con personas de bajos recursos a diario…bueno, vemos cosas. Muchas cosas. Más que tu ciudadano promedio, déjame decirte. Empiezas a sentir que lo has visto todo. Ahora sabes que no, y parte de mí no sabía cómo lidiar con eso. Descansando anoche y contando las grietas en mi techo, comencé a preguntarme qué más no veía. Si un grupo de hombres puede ser destrozado por lo que mis ojos y mi cerebro aún me dijeron que era manos vivientes de la sombra, ¿qué más estaba esperando en la oscuridad, en el silencio? Cuando la mitad de tu mundo es oscuro y silencioso, y nunca te ha gustado ninguno de los dos, darte otra razón para no confiar en ninguno de los dos podrían mandarte a una corta distancia de pueblo loco.

"A desempolvarse, ¿eh?" llegó la voz de Louden. La cara rubicunda y plana del hombre estaba llena de preocupación. "Ella todavía está por ahí, ¿no?"

"Mi amigo", comencé, buscando las palabras. "La noche anterior se suponía que iba a ser el acuerdo. Tenía el efectivo, escondido cerca del río. Estaba listo para hacer el cambio, o al menos ver si ella estaba viva y bien. Tres-Dedos no apareció. Él envió a cuatro matones para que se encargarán de mi. Busqué a la chica después de que los terminara, pero ella no estaba allí ".

"Maldición", siseó. Se quitó la gorra de vendedor de periódicos y se pasó una mano por su pelo rojo. "Esto se está poniendo grande, Zed".

"No me digas", respondí, dando un largo trago al Lucky. "Este puede ser más grande que nosotros dos, Loud".

El pequeño hombre se puso de pie, alisó su cabello y se volvió a poner la gorra. "¿Ya le dijiste al padre?"

"¿Decirle que? Por lo que sabemos, ella todavía esta respirando. Voy a tener que encontrar algunos de los matones de Frankie y golpearlos un poco más. Lo que sucedió anoche no fue planeado en ningún lado. Es probable que se mantengan bajo perfil en este momento. Debería poder limpiar el escondite de Frankie y, de ahí, a la Parada de Betty".

Louden arqueó una ceja. "¿Qué pasó anoche, Zeddicker?"

Suspiré. Tiempo para algo de creatividad "Me asaltaron. Cuatro de ellos, todos armados. Sacaron algunos escritores de Chicago y estaban listos para llenarme de agujeros".

"Y te los agarrstes primero, ¿verdad?" Louden sabía cómo eran las cosas cuando las personas me apuntaban con escopetas.

"Ya no están pavoneándose, eso está condenadamente seguro", le dije, aliviado de no tener que mentir, pero tampoco tenía que contar toda la verdad.

"¿No podrías haber dejado uno con vida para buscar información?"

"No quedó mucha opción".

Louden asintió como si entendiera. Si solo realmente lo pudiera.

"Escucha, Zed, tengo un lugar donde debo estar. ¿Cuándo vas a necesitar al viejo monton de chatarra de nuevo?" El auto que manejaba anoche técnicamente es el de Louden. Él viene con el auto. En trabajos fuera de la ciudad, usualmente usa otro y me permite conservar el Modelo M.

"¿Puedes volver después del almuerzo?" Le pregunté. "Haré las rondas e intentaré expulsar a los muchachos de Tres-Dedos, pero después de eso tenemos que cazar".

"Te veo aquí", dijo, inclinando su gorra hacia mí. "Gracias por el cigarrillo".

"En cualquier momento", le di un pequeño saludo de vuelta.

La vida de un investigador privado en esta ciudad está llena de altibajos. Casos largos y aburridas donde no pasa mucho. En general, mantienes tus propios horarios y decides por ti mismo cuántas personas llevar contigo en el negocio. Mantuve a Louden en la nomina, pero él se mantenía por cuenta propia. Si él no estuviera disponible, no podría hacerlo. Mi única empleada de tiempo completo era Glenda, mi niña de viernes. Ella contestaba el teléfono, manejaba mis libros de cuentas, me servia café, me traía los trabajos. En ese momento estaba en su escritorio, revisando los informes de gastos, un Pall Mall en su otra mano y la radio encendida, tocando algo con mucho swing.

Me puse de pie y fui a la ventana. En algún lugar de esta ciudad, una niña de quince años estaba sentada en una habitación cerrada, probablemente al menos un Bruno con un arma sentado con ella. Solo el Señor sabe por lo que la pasaron ahora. Tres-Dedos afirmó que ella no fue lastimada, pero ¿quién sabía lo que eso significaba? Mentalmente torturado puede o no estar "lastimándola", lo mismo que violarla. ¿Podrían los Tres-Dedos estar tan enfermos? ¿Podría uno de sus matones? No me gustó pensar en eso.

Escuché el intercomunicador dos veces antes de responder. "Zeddicker", dije.

La voz de Glenda sonaba diminuta y zumbona como siempre lo hacía cuando usaba ese artilugio. "Hay una señora que quiere verte", dijo.

"No tengo a nadie en mi expediente", respondí.

"Ella no tiene una cita, pero dice que es urgente", respondió Glenda.

Ella. Glenda sabe que no necesito un nombre. No voy a rechazar a una dama sin haberla escuchado. "Adelante, envíala", suspiré en el micrófono.

Mujer. Están por todos lados. Conozco mi parte justa y me gustan las mujeres. Pero pueden ser un problema. La mayoría de ellas lo son, incluso las que no lo parecen. Esta parecía un problema. Era delgada, ágil, llenaba su falda como una segunda piel, cabello rubio miel jugando sobre sus hombros en medio rizos perezosos. Las pestañas largas de catorce a dieciocho años y probablemente hayan dejado tantos hombres devastados a su paso. Boca pequeña como la que encontrarías en una muñeca China, pero llámala "muñeca" y probablemente encontrarás tus siguientes palabras amortiguadas por tus propios pies.

"¿Eres Zeddicker?" ella preguntó, con un leve desdén en su voz. Su tono era frío. Esa era una voz endurecida por la vida.

"En mis mejores días", respondí.

Interiormente fruncí el ceño. Pude ver que este cambio era una mala noticia. Mira, mujeres como esta entran por mi puerta y estoy casi seguro de que sé cómo terminará; mal, y para los dos. No todos mis clientes son mujeres, pero cuando lo son, las cosas toman un camino diferente. Algunas de esas mujeres ya no están sobre el suelo. A veces es porque no pude protegerlas, y algunas veces…bueno, digamos que no todos mis clientes obtienen mi bienestar en el fondo. Tuve que defenderme de mujeres despreciadas, y maridos y amantes enojados. Las mujeres como la falda que tengo enfrente son a la vez mi especialidad y mi caída, y no estoy orgulloso de ninguno de los dos extremos.

"Me dijeron que eres bueno en el tipo de ayuda que necesito", dijo, el tono plano aún en su voz.

"Bueno", dije. "Todo depende de lo que busques". Saqué un cigarrillo parcialmente de la cubierta y se lo extendí. Ella agitó una mano, declinando.

"Necesito encontrar algo", dijo. "La policía sería…inútil en este asunto. Se necesita discreción y precaución, pero debe ir acompañada de crueldad cuando se trata de rastrear este artículo".

Le hice un gesto para que se sentara. Ella había despertado mi interés, a pesar de mí mismo. "Y supongo", dije, tomando mi propia silla. "Que sientas que el nivel de discreción y precaución de la policía es, digamos, ausente."

"Por decir lo menos", dijo ella. "Y su crueldad no es en absoluto lo que nuestra mafia local podría hacerte creer. Al menos no en el caso de encontrar artículos de valor incontable."

Esta mujer estaba claramente echando espuma. Fuera lo que fuera que ella perdiera, era vital que lo recuperara. Claramente el valor del artículo no era el problema. Probablemente tenía algunas cosas que valían tanto como lo que perdió, pero me di cuenta por el cambio de tono en su voz cuando comenzó a hablar de que esto era más importante que el dinero para ella.

"No escuche su nombre, ¿señorita…?"

"Vanderhoff," ella dijo. "VivianVanderhoff. Entonces, señor Zeddicker. ¿He venido al hombre correcto?" Ella había bajado la voz y le había dado un poco de aliento extra. Oh, no, esto no iba a ir bien para mí en absoluto.

"Casi no me ha dicho nada", le dije. "Pero hasta ahora, escuche lo suficiente como para hacerme querer escuchar el resto. ¿Puede decirme más sobre este artículo perdido?"

"No se perdió", dijo, con irritación estropeando su voz. "Me lo robaron. Algo así. No permitiría que simplemente desapareciera. Fue tomado. Desde mi casa y justo debajo de mi nariz. La situación es intolerable y quiero verla corregida."

"Señorita Vanderhoff", le dije. "Si pudiera describir el artículo, o…" No tengo más. El pequeño bolso a su lado estaba repentinamente en su mano, y ella estaba sacando un par de fotografías bastante grandes. Los tomé y los miré con incredulidad.

"¿Un libro?" Yo pregunté. "¿Qué podrían querer los ladrones con un libro?" La cosa parecía vieja, incluso antigua, y desmoronada. La encuadernación parecía de cuero viejo, y las páginas, quebradizas y rasgadas, la tinta parecía desvanecida. Puede haber un valor antiguo en tal cosa, pero nada que un ladrón valga la pena el esfuerzo de robar.

"Sr. Zeddicker," ella comenzó. "No hay otro libro como este en el mundo. Siempre ha sido propiedad de mi familia y actualmente es mi posesión más preciada. Nada vale más para mí."

"Sí, lo ha dejado claro", le contesté. "¿Qué es este segundo artículo?" Acabo de darme cuenta de que la segunda foto era diferente. Parecía ser un bastón largo de roble, tallado de una manera que tenía poco y menos sentido para mí cuanto más lo miraba. Terminó en una cabeza dorada extendida en forma de talon (o una garra), sosteniendo una gran esfera de lo que parecía cristal puro. La copia en blanco y negro hacía difícil ver si el orbe tenía algún color. "Sólo mencionaste una posesión perdida."

"Esa es la segunda parte", respondió ella como si eso respondiera todo. "Sin él, el libro es inútil. Estoy seguro de que donde sea que esté el libro, también lo encontrará."

"¿Qué es exactamente?" Pregunté, inclinándome hacia adelante para ver mejor.

"Su nombre no significaría nada para usted", dijo ella. "Llámelo la Garra de Hargon si tienes que llamarlo de cualquier manera. Poco importa que sepa lo que es, solo que lo encuentre."

"Garra", repetí. "De Hargon. Y supongo que este libro es una especie de… ¿folklore extranjero?"

"Una vez más, señor Zeddicker", dijo ella. La frialdad estaba de vuelta. "Lo que este libro es no tiene nada que ver con el asunto en cuestión. Se ha ido, y debe recuperarse. Me dijeron que eras el hombre para este tipo de trabajo. Necesito un buen hombre para esto. ¿Es tan buen hombre, o no? "

Puse la foto en mi escritorio y me puse de pie. Apagué el trasero de mi Lucky y volví a la ventana. Podía sentir sus ojos en mí desde atrás. La oí levantarse de su silla y acercarse más a mí. Me volví hacia ella.

"Señorita Vanderhoff," comencé. "Ya tengo un caso activo, y es uno de prioridad bastante alta. A la luz de ese caso, me perdonará si este parece un poco…intrascendente. Le falta valor. A mi cliente actual le falta su niño."

"No estoy hecha de piedra", dijo. Podría haberme engañado, hermana. "Entiendo que no sería tu único cliente. Pero si hubiera alguien mejor estaria en su oficina en este momento. En cambio, estoy aquí."

"¡Entendera, entonces, que si tomo este caso, no será mi máxima prioridad?"

Su boca se apretó ante mis palabras, pero estaba en un aprieto, y podía decirlo. Necesitaba mis servicios, y probablemente había probado otras vías primero. Eso significaba que las cartas estaban en mi mano, y yo soy bueno en las cartas.

"Mientras entienda," comenzó ella. "Que este asunto es sensible confome pase el tiempo. Necesito el libro y la garra en mi poder antes del viernes por la noche."

"Nunca dijo nada sobre eso," dije, entrecerrando los ojos. No me gustó esto. Ya era martes. ¿Para qué podría necesitar esta cosa? "Me esta poniendo detrás de la bola ocho. Entiende que mis servicios no son baratos."

"Espero que no," ella olfateó. "Estoy preparado para duplicar tu tarifa habitual." Este caso era serio. Mi tarifa estándar es de dos C por trabajo, más los gastos. Si la carga de mi caso fuera más pesada, sería un hombre rico. Ella se mordió el labio inferior y esperó mi respuesta.

"Y yo dije. "¿Cuándo los vio por última vez?"

"El miércoles diecinueve", dijo. "Por supuesto, no puedo demostrar nada, pero mi ex esposo me ha estado buscando estos artículos durante los últimos tres años. Es el único candidato que puedo ofrecerle, pero debería ser suficiente para comenzar."

"¿Ex marido?" Dije. Internamente, la alarma que siempre ignoro comenzó a sonar. "¿Cuánto tiempo ha estado fuera de su vida?"

"En términos de nuestro matrimonio, terminó hace dos años y medio", dijo. "Al menos, oficialmente. Pero ha pasado casi una década desde que lo abandoné. Si lo conociera, entenderás por qué lo hice. Es un hombre rudo, un hombre corpulento. Se preocupa por poco más que por sí mismo. fingió ser un hombre de buena reputación y crianza, y bien pudo haberlo sido alguna vez, pero fue solo después de casarme con él que descubrí que era poco más de una pequeña fortuna para ese momento. Era claro y obvio que iba tras mi dinero, y comenzo a gastarlo como un romano, incluso con damas caras de la noche, y si él me prestaba atención, generalmente era del tipo equivocado, si me entiende."

"La entiendo," dije arrastrando las palabras. "Suena como un verdadero príncipe. ¿Qué ha estado haciendo últimamente?"

"Oh, su juego habitual", dijo ella. "Tiene sus pequeñas desventajas en todos los que conoce, y ha tenido varias mujeres en la cadena en un momento dado. Pero cuando se enteró del libro, se obsesionó. En el acuerdo de divorcio trató de reclamarlo, pero gané. Desde entonces, escucho de él al menos una vez al mes. Inventa razones para venir, generalmente exigiendo una parte más grande de mi patrimonio de lo que el asentamiento le otorgó, otras veces haciendo propuestas para remendar las cercas, incluso reavivando el romance. Pero se volvi muy transparente después del libro. Él lo menciona en algún momento cada vez. Este mes, aún no he escuchado de él. Curiosamente, llegando tarde. Y luego, el pasado miércoles, el libro y la garra se desvanecieron misteriosamente."

"Tiene razón", le dije. "Eso suena como un buen lugar para comenzar. De acuerdo, señorita Vanderhoff, considere mis servicios retenidos. Necesitaré una pista para comenzar, además del nombre de su ex esposo y dónde puedo encontrarlo."

"Arnold Probst", dijo ella. "Va por Arnie. Y generalmente puedes encontrarlo en la tarde en…" La nota de desdén volvió fuertemente a su voz. "Racks. Es una combinación de sala de billar y…instalaciones de entretenimiento para hombres. Generalmente está allí, viendo a las mujeres prostituirse por dinero y correr su juego de confianza."

Arnie Probst. No debería ser un hombre difícil de encontrar. Sonaba como cualquier otro estafador que haya conocido. Debería ser sopa de pato para conseguir el alambre en un ganso como ese.

"En cuanto a su pago", continuó la señorita Vanderhoff. "¿Cuánto necesitas?"

"La mitad", le dije. "Estándar."

"La mitad del doble", dijo rotundamente. "Entonces su tarifa completa, entonces. Muy bien, Sr. Zeddicker. Dejé en claro lo urgente que es este asunto. Puede esperar mi primer cheque al final del día. ¿Cuándo puede comenzar?"

"Puedo empezar esta noche", le dije. "Nuevamente, estoy tomando este trabajo además del caso en curso, por lo que no puedo garantizar el tiempo que esto lleve."

"Entendido." Su actitud se relajó un poco y se balanceó un poco en las caderas mientras paseaba hacia la puerta. En juegos así, no era de extrañar que el estafador viniera a llamar. Pero algo me dijo que no le había dolido jugar desde que dio esa entrada en la puerta. Sacudí la cabeza y fui a abrirle la puerta. "Si eso es todo por ahora, Sr. Zeddicker, entonces lo dejo a usted. Estaré en contacto." Noté que se había negado a brindarme algún medio para contactarla. Ella quería algo de control en todo esto.

"Asi sera", le dije. "Pero hay una cosa más. Sé que no quiere decirme demasiado, señorita Vanderhoff, y no le pediré mucho más que esto. Pero en mi línea de trabajo, debe mantener su oído en el piso. Y eso solo funciona si sabe qué escuchar, así que debo saberlo. ¿Cómo se llama este libro?"

Ella parecía molesta. Su nariz se levantó un poco y cuando habló en voz baja, el tono ahumado había dejado su voz. "Muy bien", dijo ella. "Supongo que no había forma de evitarlo. Pero ten cuidado con cómo tiras este nombre. Si las personas equivocadas lo escuchan…" Se detuvo y respiró. "El Codex Rusembrae. Una vez más, en los oídos equivocados…" Ella dejó sus palabras colgando, pero yo la entendí.

"Le doy mi palabra", le aseguré. Ella parecía aceptar eso. La postura relajada que había adoptado regresó. Ella echó una ojeada a mi despeinada oficina y me lanzó una última mirada.

"Solo puedo esperar que seas tan bueno como me han dicho", murmuró ella. Se dio la vuelta y se paseó por mi oficina exterior, apenas reconociendo la presencia de Glenda.

Hice una pausa junto al escritorio de Glenda y reflexioné sobre mis últimas veinticuatro horas. Sombras de ojos y dientes hechos de sombra. Un libro con un título a la deriva y aspecto antiguo. La Garra de Hargon. ¿En qué diablos me había metido?

"¿Le dio a los pines en esa clienta?" ella menciono. Glenda y yo tenemos un entendimiento. Entiendo que ella misma es un buen tomate que preferiría quedarse en la vid y ella entiende que lo entiendo. Glenda es un buen plato por derecho propio, incluso podría enfrentarse a Vivian Vanderhoff, pero ella y yo mantuvimos nuestra relación por encima del tablero. Fue mejor para todos de esa manera.

"¿Ella?" Respondí sonriendo. "Oh, ya sabes cómo son. Peligro en una falda."

"Sí", dijo ella. "Sé cómo son. Y sé cómo eres. Te gusta el peligro. Y a juzgar por la forma en que salió de aquí, obtuvo lo que buscaba."

"¿Celosa, cara de muñeca?" Yo sonreí

"¿No te encantaría eso?", Dijo ella, con una sonrisa tan amplia. "Pero sabes a lo que me refiero. Tomaste su caso, ¿verdad?"

"Tu me conoces", admití. "Nunca podría decirle no a una dama."

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